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Todo sobre la minería del cobre

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Exploración

“En busca del metal rojo”

Como pueden imaginar, el cobre no aparece en forma de barritas y como por arte de magia en cualquier lugar (¡ojalá fuera así!). Al contrario, para poder encontrarlo hay que ir en su búsqueda y eso es toda una larga historia.

La primera etapa del proceso de producción del cobre se inicia con la entretenida y emocionante tarea de la Exploración Geológica. En esta fase se pueden verificar los tipos de rocas presentes en el subsuelo y saber a ciencia cierta si existen minerales o no.

El cobre se encuentra diseminado en ciertos sectores de la corteza terrestre y su ubicación está determinada por los distintos procesos geológicos que han ocurrido en la historia del planeta.

El origen de este mineral está ligado a la introducción de magma a gran temperatura y con gran presión en la corteza terrestre:

cobre

De acuerdo a las características de los procesos geológicos, el cobre está presente en la corteza terrestre en forma de minerales sulfurados y óxidos, cuyas características determinan su posterior forma de procesamiento.

Sulfuros

Sulfuro Imagen


Están presentes en la zona donde ocurrió el encuentro del magma con la corteza y contienen minerales formados por combinaciones de cobre, azufre y hierro, las que les otorgan un aspecto metálico a las rocas.

Óxidos

Óxidos Imagen


Están en la superficie del yacimiento o cerca de ella y contienen óxidos de cobre los que, comúnmente, tienen un color verde o azul. Los minerales oxidados se han formado por acción del oxígeno y otros agentes. Al ser más accesibles, fueron los primeros minerales en ser explotados.

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Las etapas de exploración



El proceso de buscar el tan anhelado metal rojo, se divide formalmente en tres etapas. La exploración básica, intermedia y avanzada. Solo una vez que se hayan realizado estas fases se puede decidir si es factible explotar un yacimiento.

busca

1. Exploración básica

Revisar una extensa zona geográfica para reconocer si es que existen indicios de posibles yacimientos minerales.

Con la ayuda de mapas geológicos, imágenes satelitales y otras herramientas, geólogos(as) estudian las secciones con mayor potencial para continuar con la exploración.

Cuando finalmente se identifica un área específica, un equipo se dirige a terreno para registrar la ubicación y características de las rocas (color, textura, estructura) y recoger muestras para determinar si existen rastros minerales.

presentacion

2. Exploración intermedia

Se realizan pruebas físicas y biológicas a las muestras escogidas, para ver si arrojan resultados positivos respecto a su mineralización y a su “ley” (concentración de mineral).

Si durante el paso anterior se obtienen resultados positivos, se procede a delimitar la zona donde existen rastros del mineral y se crea un plan de sondaje a implementar en la siguiente etapa.

En esta parte del proceso ya podemos pensar en la posible presencia de un yacimiento (¡ya estamos cada vez más cerca de producir cobre!).

drill

3. Exploración avanzada

En el área ya delimitada se procede con los sondajes, que son perforaciones de poco diámetro y gran longitud, que atraviesan la tierra en las zonas con presencia de óxidos y sulfuros.

Gracias a las tareas de sondaje se pueden reconocer las características y extensión final del yacimiento, así como el tipo de “ley” del cobre ahí presente.

Si todos los análisis arrojan la existencia de un gran yacimiento de cobre, sólo resta validar los estudios económicos y técnicos para decidir si se construye una mina.

¿Qué se consigue en la etapa de Exploración?


En esta primera etapa del proceso productivo, se pueden reconocer las características del yacimiento, el tipo de mineral y la ley que posee el cobre. Toda esta información es fundamental para el diseño de una futura explotación , ya que permite estimar el comportamiento del medio en el que se va a trabajar, así como el posible rendimiento económico del mineral.

La información es analizada por los ingenieros(as) de minas, quienes determinan el sistema de explotación, realizan un diseño preliminar de la mina y sus instalaciones y calculan las expectativas económicas y la vida útil de la futura operación. Es decir, ¡visualizan todo el panorama!

¿Cuándo un yacimiento califica para convertirse en una mina de cobre?

La decisión de llevar adelante el proyecto de explotación depende de las características del yacimiento, el diseño de la operación y las proyecciones a futuro del mercado internacional del cobre (demanda y precio). Si se demuestra que se trata de un negocio con una atractiva rentabilidad, se optará por su construcción.¡Manos a la obra!

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