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Tecnologías utilizadas en biolixiviación

La introducción de una tecnología basada en biolixiviación representa un importante adelanto, ya que produce un impacto ambiental varias veces inferior a la tecnología clásica de pirometalurgia. En esta última, los sulfuros tratados en fundiciones, producen humos de chimeneas con altos contenidos de SO2 y arsénico.

 

 

En la disolución de minerales sulfurados participan bacterias que requieren sólo de compuestos inorgánicos muy simples para multiplicarse, los mismos que se encuentran comúnmente en las aguas de los procesos hidrometalúrgicos.  Otra de las características especiales de estas bacterias es su capacidad de crecer en soluciones extremadamente ácidas para el común de los microorganismos (pH entre 1,5 y 3,5).

Clasificación de métodos de biolixiviación

Biolixiviación In Situ

Se refiere al proceso de tratamiento del mineral sin necesidad de realizar la perforación y transporte del mineral. Este proceso se basa en la fractura por la tronadura de mineral con lo que crea vacíos y porosidades que permiten a la solución fluir libremente. La solución se recoge, en general, en la parte inferior de la mina y se procesa para la recuperación de metales. El sistema biológico recibe su oxígeno de la solución. La aplicación de este proceso no se ha extendido ampliamente. ya que requiere de características muy específicas del yacimiento, como por ejemplo alta permeabilidad del mineral y baja permeabilidad de la roca huésped. Además, las recuperaciones son típicamente bajas.

Biolixiviación en tanques agitados


Se lleva a cabo en los tanques, donde éstos son agitados mecánicamente por medio de la introducción de oxígeno. La aplicación de este proceso a los minerales ha sido bastante limitada debido al gran tamaño de los tanques, lo que a menudo hace su costo prohibitivo. Sin embargo, la cinética de la oxidación es mucho más alta que el método in situ.

Biolixiviación en pilas

Las pilas están formadas por material fragmentado que se apila sobre capas impermeables que tienen una pendiente, a objeto de hacer circular la solución recogida de los drenajes. El oxígeno se puede añadir al sistema para aumentar la tasa de oxidación de soplado de baja presión de aire en la base de las pilas.

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